L'acciaio inossidabile o l'acciaio resistente alla corrosione è una lega di ferro con almeno 10,5% di cromo (gli acciai inossidabili moderni contengono fino al 30% di cromo), a differenza dell'acciaio comune che si ossida rapidamente in aria (l'ossido è di colore rosso) se non viene protetto in qualche modo dalla corrosione. Oltre ad aggiunta minima di 10,5% del cromo, perché l'acciaio sia resistente alla corrosione (passivo), c’è ancora una condizione che deve essere soddisfatta, cioè l'esistenza di una microstruttura omogenea monofase feritica, austenitica o martensitica, al fine di evitare il rischio di formazione della zona con potenziale elettrico diverso dal potenziale della massa elementare.

Oltre al cromo, l'aggiunta di nichel aumenta la resistenza alla corrosione. Con la combinazione di lega cromo e nichel si sono sviluppati gli acciai del tipo 18/8 (18% Cr e 8% Ni), con microstruttura austenitica resistente all'attivita' degli acidi. Leghe a base di molibdeno permettono la passivazione e migliorano la resistenza alla corrosione e la resistenza alla corrosione buccata dell'acciaio Cr-Ni. Con la combinazione di lega di forti agenti di formazione del carburo (ad es. Titanio, niobio) si evita il fenomeno della corrosione intercristallina. Generalmente, un gruppo di acciai resistenti alla corrosione deve contenere:

- gli elementi che formano ferritici: cromo, silicio, alluminio, molibdeno, niobio, titanio, vanadio;

- gli elementi che formano austenitici: nichel, manganese, rame, (cobalto), azoto.

Gli acciai inossidabili furono sviluppati tra gli anni 1904 e 1915. I più importanti ricercatori che erano coinvolti in questa scoperta sono Leon Guillet, Philip Monartz, Benno Strauss, Eduard Maurer, Harry Brearley ed Elwood Haynes. I primi nomi commerciali per gli acciai inossidabili sono Staybrite steel (accaio Staybite), Allegheny metal (metallo Allegheny) e Nirosta steel (acciaio Nirosta). Il primo brevetto tedesco apparve nel 1912, mentre il primo brevetto americano apparve nel 1915.

La corrosione è la distruzione di metalli o leghe a causa della loro azione con fattori esterni. Le condizioni di interazione e le proprietà dei fattori determinano il tipo di corrosione, quindi c'è la corossione gas, atmosferica, subacquea, biologica, ecc. Secondo il metodo di distruzione dei metalli, ci sono le seguenti forme di corrosione: generale (rapporto di superficie uniforme), buccata (punteggiata, porosa, pitting), intercristallina, tesa ecc. La resistenza alla corrosione rappresenta la capacità di un materiale di contrastare l'effetto negativo del fattore corrosivo rallentando il suo processo.

Gli acciai resistenti alla corrosione sono suddivisi in base alla microstruttura risultante in: ferritici, austenitici, austenitici-ferritici (duplex), martensitici e acciai indurenti per la precipitazione appartenenti a un gruppo particolare di acciai ad alta resistenza.

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